Todo sobre los cangrejos herradura: los fósiles vivientes


Los cangrejos herradura son una de las criaturas vivas más primitivas de la Tierra. Esencialmente no han cambiado desde que aparecieron por primera vez en el registro fósil hace 450 millones de años, razón por la cual se les llama "fósiles vivientes".

El cangrejo herradura no es un pez en absoluto, sino un artrópodo que ha evolucionado con el tiempo para parecerse más a un marisco o, en otras palabras, se ha convertido en lo que llamamos un "crustáceo sin extremidades". ¡Sin embargo, basta de eso! ¡Pasemos a lo que hace que los fósiles vivientes sean animales tan hermosos!

Descripción y apariencia

El cuerpo del cangrejo herradura es de color negro azulado intenso y tiene un caparazón duro que cubre su espalda. Tienen dos grandes ojos compuestos en la parte superior de la cabeza y diez ojos más pequeños a lo largo del borde de su caparazón. También tienen dos pares de antenas, un par de las cuales se usa para palpar la comida. Sus primos que habitan en el mar pueden rociar una sustancia verde brillante de sus colas, que usan tanto para defenderse como para atraer parejas.

Los fósiles vivientes tienen diez patas con diminutas garras en los extremos, y usan seis pares de ellas para caminar y excavar en busca de comida en la arena o el barro en el fondo del océano. Son criaturas tímidas y gentiles que comen principalmente pequeños crustáceos y gusanos. Además de ser tímidos y gentiles, también son increíblemente esponjosos, ¡al menos sus alternativas de peluche, eso es! El peluche suave de cangrejo herradura de Gage Beasley no es un fósil viviente, pero podría dejarte sin vida en la cama. Es lindo, tierno y muy realista.

Peluche suave de cangrejo herradura de Gage Beasley

Pueden crecer hasta 18 pulgadas de largo (46 cm) y pueden pesar hasta 6 libras (2,7 kg). Como puede ver, no son criaturas grandes, pero sus características únicas y su larga historia los convierten en uno de los animales más fascinantes de la Tierra.

Dieta

La dieta de los cangrejos herradura consiste en pequeños invertebrados como gusanos y moluscos, pero comen casi cualquier cosa. A menudo se pueden encontrar en planicies de marea, cavando con sus patas en busca de pequeños crustáceos para comer. También les gusta comer medusas, plancton, hojas e incluso basura. También buscarán cosas muertas que encuentren en el fondo del océano. De vez en cuando, comen hojas que caen de los árboles cerca de la orilla del agua.

El cangrejo herradura tiene una boca pequeña en el vientre, por lo que no puede comer cosas grandes. Es por eso que come muchas cosas pequeñas en lugar de una cosa grande.

A pesar de que el cangrejo herradura tiene branquias, no respira bajo el agua. Respira aire a través de sus branquias de libro. La corriente respiratoria creada por los pulmones del libro también se usa para mover la comida hacia la boca. Esto da la impresión de que están comiendo constantemente, por lo que tienen la boca permanentemente abierta. Los cangrejos herradura son incluso capaces de respirar cuando caminan bajo el agua.

Reproducción

La reproducción en cangrejos herradura es un proceso único que se ha mantenido sin cambios durante más de 450 millones de años. Los cangrejos herradura hembras ponen huevos en la playa y los machos los fertilizan externamente. Los embriones se convierten en larvas, que finalmente encuentran el camino de regreso al mar.

Las larvas son versiones diminutas de los adultos y tienen una cola larga y puntiaguda. Usan esto para nadar en busca de un lugar para establecerse. Cuando encuentran un lugar adecuado, usan sus garras para cavar en la arena y enterrarse.

Después de algunas semanas, las larvas se transforman en cangrejos herradura adultos. Emergen de la arena y comienzan el proceso nuevamente poniendo huevos en la playa.

Distribución y estado de conservación

El cangrejo herradura se encuentra en el Océano Atlántico oriental y el Mar Mediterráneo.También son comunes en el Golfo de México y a lo largo de la costa este de los Estados Unidos. En estas áreas, habitan aguas costeras cerca de playas y estuarios.

Los cangrejos herradura existen desde hace más de 450 millones de años y son una de las especies vivas más antiguas en la actualidad. En realidad, no son cangrejos, sino más estrechamente relacionados con arañas, escorpiones y otros arácnidos. Dado que su altura está por debajo del nivel del agua mientras descansan en el lecho marino o en áreas poco profundas, es difícil para los humanos saber si están extintos o no con solo mirarlos.

Los cangrejos herradura se encuentran actualmente en la categoría de "preocupación menor" en la lista roja de la UICN, lo que significa que no hay suficiente información sobre ellos para determinar si están en peligro de extinción. Sin embargo, esta clase se les dio cuando solo se conocían dos poblaciones. Descubrimientos recientes han demostrado que hay más poblaciones de lo que se pensaba anteriormente, aunque todavía son limitadas en número.

Una de las mayores amenazas para los cangrejos herradura es la pérdida de hábitat. Las áreas costeras en las que viven estas criaturas están sujetas a muchas perturbaciones, incluidas tormentas, inundaciones, erosión, cambios en las cantidades de salinidad debido a los grandes barcos que pasan por canales donde el agua dulce se mezcla con el agua salada y el dragado para el desarrollo.

Además de la pérdida de hábitat, la degradación también puede ser una amenaza. Los cangrejos herradura dependen de ecosistemas saludables para poder sobrevivir. Cuando su entorno está contaminado o perturbado de alguna manera, les resulta difícil vivir y reproducirse con éxito.

Otra amenaza para los cangrejos herradura es la sobreexplotación. A menudo se capturan y se utilizan como carnada, principalmente en la industria pesquera de cangrejos y langostas. También se utilizan en la investigación médica y como fertilizante.

La demanda de cangrejos herradura es alta, por lo que su población ha disminuido en los últimos años. Para garantizar que no se extingan, se debe regular la recolección de cangrejos herradura.

Los cangrejos herradura también son apreciados por su sangre. Contiene una proteína llamada lisado de amebocitos de Limulus (LAL), que se utiliza para detectar bacterias en productos farmacéuticos y dispositivos médicos. Como resultado, las poblaciones de cangrejo herradura han disminuido y ahora se consideran una especie en peligro de extinción.

Entonces, ¿qué se puede hacer para ayudar a proteger a estas antiguas criaturas? Una solución es crear santuarios marinos donde los cangrejos herradura puedan protegerse y permitir que prosperen. Otra solución es encontrar fuentes alternativas de LAL para que se pueda reducir la demanda de sangre de cangrejo herradura.

Una forma de protegerlos es restringir los barcos de pesca en ciertas áreas durante su temporada de reproducción. La población adulta necesita tiempo para aparearse y poner huevos sin interrupción, por lo que esta regulación les daría tiempo suficiente para reproducirse con éxito.

El turismo insostenible también podría representar una amenaza para los cangrejos herradura. Cuando las personas visitan las áreas donde viven, puede ser perturbador y hacer que abandonen el área. Esto podría conducir a una disminución de su población con el tiempo.

Para ayudar a proteger a esta especie, es importante conocer las amenazas a las que se enfrentan y hacer todo lo posible para reducirlas. Todos podemos desempeñar un papel en la conservación de los cangrejos herradura eligiendo no capturarlos, ofreciéndonos como voluntarios con grupos conservacionistas locales y creando conciencia sobre su importancia.

Conclusión

El cangrejo herradura es un animal único con muchos datos y cosas que aprender sobre él. Uno de los datos más interesantes al respecto es que su sangre se utiliza en procedimientos médicos debido a su capacidad de coagulación. No solo son animales fascinantes, sino que también están relacionados con arañas, escorpiones, garrapatas, ácaros y otros arácnidos.

A pesar de sus antiguos orígenes, los cangrejos herradura siguen siendo una parte importante del ecosistema marino.Desempeñan un papel crucial en la cadena alimenticia del océano al buscar animales y peces muertos en el lecho marino. También son una fuente de alimento para muchas especies diferentes de aves y animales marinos.

Son verdaderos fósiles vivientes y brindan mucha información sobre el proceso evolutivo. A medida que se realizan más investigaciones sobre ellos, los científicos pueden aprender aún más sobre su biología y ecología. ¡Son definitivamente una criatura interesante que vale la pena estudiar!

En general, el cangrejo herradura es un animal único e interesante que muchas personas ni siquiera saben que existe. Es genial cómo ha existido durante millones de años y continúa sobreviviendo hoy.

 ¡Salud!

~GB

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