Todo sobre el cachalote: la mayor de las ballenas dentadas


Foto: Sergio Hanquet vía Getty Images

Los cachalotes son algunas de las criaturas más misteriosas del océano; son las ballenas más raras y difíciles de estudiar. No cantan como otras ballenas, ni se abren paso en demostraciones obvias, y sus estrategias de caza y comunicación siguen siendo un completo misterio. Sin embargo, poco a poco estamos aprendiendo más sobre estos asombrosos mamíferos con los recientes avances tecnológicos.

El océano abierto guarda muchos secretos, pero el más misterioso de todos es una ballena dentada gigante que puede sumergirse más de una milla y permanecer bajo el agua hasta una hora.

El cachalote (Physeter catodon) vive en los océanos de todo el mundo y se alimenta de calamares gigantes. Pero también tiene otro reclamo a la fama: rutinariamente se sumerge más profundo y durante más tiempo que cualquier otro mamífero que respira aire.

Hay mucho que aprender sobre los cachalotes; en este artículo, echaremos un vistazo más de cerca a este gigante del océano.

 

Descripción y apariencia

Foto: uwimages a través de Getty Images

El cachalote es principalmente de color gris oscuro, con marcas blancas en el vientre. La cabeza del Cachalote es grande y distintiva. La mandíbula inferior es muy estrecha, pero se expande en una enorme mandíbula inferior de forma cuadrada que tiene los enormes dientes de la ballena.

Un cachalote maduro puede llegar a medir más de 60 pies de largo, lo que lo convierte en uno de los animales más grandes de la Tierra; solo algunas ballenas son más largas.

La forma única de la cabeza del cachalote se debe a que tiene el cerebro más grande de todos los animales. El gran cerebelo del cachalote constituye aproximadamente el 7 por ciento de su masa cerebral total.

Además, el cachalote tiene un saco debajo de la garganta que contiene un líquido aceitoso amarillento llamado espermaceti. El líquido ayuda a mantener la flotabilidad de la ballena mientras se sumerge en las profundidades del océano en busca de presas.

Los cachalotes tienen unos 26 dientes a cada lado de la mandíbula inferior que utilizan para atrapar calamares y peces, así como pulpos gigantes. Su mandíbula superior tiene dos dientes grandes llamados "colmillos" que alcanzan hasta 8 pulgadas de largo.

Los cachalotes son poderosos nadadores que pueden alcanzar más de 20 mph cuando persiguen a sus presas. No se conoce el límite de velocidad exacto del cachalote, pero ha habido informes de que nadan a una velocidad de hasta 23 mph.

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Dieta

Los cachalotes comen calamares gigantes y otras especies marinas. Pueden comer más de 1,800 libras de comida al día.

Además de los cefalópodos y peces habituales que se encuentran en los océanos, los cachalotes también se alimentan de pulpos y criaturas parecidas a cangrejos llamadas "ammonites".

Pueden comer presas de hasta la mitad de la longitud de su cuerpo. Esta es una hazaña fantástica considerando que el Cachalote puede crecer hasta 60 pies de largo.

Cazan calamares en el fondo del océano y utilizan la ecolocalización para localizar a sus presas. La ecolocalización es un método que utiliza el cachalote para crear ondas sonoras y les ayuda a encontrar comida. Cuando se sumergen en las profundidades del océano en busca de comida, los cachalotes también usan el líquido de su cabeza, conocido como espermaceti, para mantenerse a flote.

 

Reproducción

La temporada de apareamiento de cachalotes es durante los meses de invierno, pero no se consideran sexualmente maduros hasta alrededor de los 15 años. El período de gestación de un cachalote es de aproximadamente 14 a 16 meses.

Después del apareamiento, una hembra de cachalote puede dar a luz a su cría en aguas más cálidas. Las crías nacen con la cola por delante para evitar que se ahoguen y pesan alrededor de 1 tonelada al nacer.

Un cachalote recién nacido permanecerá con su madre durante dos años antes de independizarse. La esperanza de vida del Cachalote es de entre 50 y 70 años.

 

Distribución

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El cachalote se encuentra en todo el mundo en aguas templadas y tropicales. El cachalote puede sumergirse hasta 2.000 metros de profundidad en busca de alimento.

Se encuentran cerca de las costas en mar abierto, pero por lo general permanecen al menos 1,640 pies debajo de la superficie durante el día. Se pueden ver más cerca de la superficie por la noche.

El cachalote se considera una especie en peligro de extinción porque hay menos de 300.000 en todo el mundo. Aunque son grandes, son difíciles de cazar porque tienden a vivir solos y superan rápidamente a un barco ballenero.

Al igual que con todos los mamíferos marinos, la actividad humana es la mayor amenaza para el cachalote. La gente los caza por su grasa, que puede usarse como aceite.

 

Descubrimiento

El Cachalote recibió su nombre de su gran saco que contiene espermaceti, el líquido que, según ha descubierto un análisis científico, está compuesto de cera y aceite complejo. Esto le da al cachalote una apariencia de "espermatozoide" en relación con su cabeza.

No fue hasta 1835 que la gente supo para qué se usaba esta sustancia porque nunca antes se había visto. La gente pensó que era esperma y solía hacer velas de alta calidad como las que usamos hoy.

 

Reflexiones finales

El cachalote puede que no sea el animal marino de apariencia más adorable, pero es fascinante. Come más de 1,800 libras de comida al día y puede sumergirse a más de 2,000 pies en su búsqueda de presas.

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¡Salud!

~GB

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